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Synthèse



Les Liaisons dangereuses, un roman brûlant et complexe





La réception critique des Liaisons dangereuses s’accorde sur un point : il s’agit d’un roman complexe, ambigu, dont l’interprétation demeure ouverte. Si l’on peut dégager de grands thèmes, ancrés dans la réflexion de l’époque pré-révolutionnaire, chaque époque peut néanmoins s’emparer de cet ouvrage, si riche de pistes interprétatives.


Un roman d’éducation

Un art d’aimer ?

Roman libertin ou pédagogie de la vertu, il est difficile de classer ce roman dans l’une ou l’autre catégorie. Pierre Choderlos de Laclos emprunte de nombreux motifs à la littérature libertine – l’éducation sexuelle de la jouvencelle, la duplicité du langage (texte 2 ), etc. – mais la fin du roman peut être vue comme une condamnation d’un genre de vie qui entraîne tous les personnages dans la chute, le vicomte de Valmont et la marquise de Merteuil en tête (► texte 6 ).


Une réflexion sur l’éducation ?

La question de l’éducation est au cœur de la réflexion des Lumières. Elle intéresse manifestement Laclos qui publie en 1783 un traité sur l’éducation des femmes (écho au texte 1 ). Le parcours de Cécile Volanges (► textes 1 et 6 ) illustre cette préoccupation et témoigne d’un échec ; en effet, la formation reçue au couvent est peu encline à aider Cécile à affronter le monde. Au contraire, cette seule éducation religieuse, qui pèse également sur Madame de Tourvel (texte 3 ), fait de ces deux femmes des proies, tant face à la redoutable Merteuil que face au roué Valmont, un séducteur qui, même défait, est prêt à se venger (texte 5 ).

Un roman épistolaire

La diversité des points de vue narratifs

Le choix de la forme épistolaire, très à la mode au XVIIIe siècle, permet de multiplier les points de vue narratifs. Le lecteur est ainsi invité à considérer la situation selon le point de vue de chaque personnage tour à tour et, seul, il peut embrasser la totalité de l’intrigue.


La lettre, un enjeu narratif

Les personnages ne sont jamais vus en action : ce sont leurs mots qui agissent grâce aux lettres qu’ils s’envoient et qui visent à infléchir le comportement des autres personnages. Plus qu’un support narratif, la lettre devient donc l’instrument même du roman. L’auteur se montre d’ailleurs attentif à leur matérialité : où ont-elles été écrites (texte 1 écho au texte 2 ) ? dans quelles circonstances (texte 2 ) ? comment parviendront-elles à leur destinataire ?

Un roman sur la condition des femmes ?

La marquise de Merteuil ou la femme des Lumières

La lettre LXXXI (texte 4 ) est l’occasion pour Madame de Merteuil de retracer un parcours emblématique : elle doit son émancipation à son veuvage, et son éducation est le fruit de l’observation et de l’expérience ; elle s’est, en somme, auto-éduquée. Se montrant consciente des défauts d’une société qui accorde aux femmes une place inférieure à celles des hommes, elle adopte une posture martiale et propose une réponse ambiguë à cette domination.


Madame de Volanges, un modèle à dépasser ?

Bien que fort différente de la marquise, la mère de Cécile (dans un roman où les pères sont absents) incarne elle aussi certaines des questions posées par les Lumières (éducation, place de la religion, etc.), mais ce sont des questions auxquelles elle ne sait pas répondre, si bien qu’au terme du roman, elle se désole de voir sa fille revêtir « l’habit de postulante » (texte 6 ). Certes attentive au bonheur de sa fille, elle n’a pas su donner à Cécile une autre éducation que celle de la tradition, peu satisfaisante et, finalement, nocive.
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